La ecografía: una técnica que da mucho con poco

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Artículo de Leire Hierrezuelo Otero

Seguro que en alguna ocasión en tu vida te han realizado a ti o a alguien cercano/a una ecografía. Quizá te suene a una prueba que se realiza a las embarazadas o alguien con problemas digestivos, pero la realidad es que existen numerosos tipos de ecografías.

De hecho, en un hospital de mediano o gran tamaño pueden realizarse más 10.000 ecografías al año.

Como todas las técnicas de electromedicina, es relativamente nueva. Sin embargo, aunque la aplicación en medicina de los ultrasonidos es reciente en el tiempo, éstos existen en la naturaleza y podemos encontrarlos en algunos animales como pájaros, marsopas, perros, murciélagos o delfines, que los utilizan para orientarse, comunicarse o buscar alimentos.

HISTORIA DE LA ECOGRAFÍA.

La historia de la investigación con ultrasonidos comienza con Pierre Curie a finales del siglo XIX. Curie trabajaba con radiología y encontró un fenómeno que emitía ondas con una frecuencia muy por encima del rango audible para el ser humano.

En nuestra historia más reciente encontramos cómo los ultrasonidos se utilizan en la búsqueda submarina con el descubrimiento del SONAR en la I Guerra Mundial. Tras ello, se abandona un poco la investigación hasta que se retoma en los años 40 con un papel muy importante en el desarrollo de la Segunda Guerra Mundial.

En medicina su aplicación toma relevancia a mediados del siglo XX, más en concreto en las década de los años 50 y 60.

 Como cuenta Carmen Martínez (médico de radiología) en su artículo publicado en la web de la Universitat de les Illes Balears, hay personajes importantes en la evolución y desarrollo de las técnicas con ecografía.

Por ejemplo, Douglas Horwry, médico estadounidense, que se empeñó en construir un equipo que proporcionara imágenes bidimensionales con excedentes de radares de las fuerzas aéreas y partes de aparatos de radio y lo consiguió. Años más tarde, junto con el Dr. Joseph Holmes construyen el primer scanner. Este primer aparato de scanner por ultrasonidos requería que el paciente estuviera inmerso en agua.

Poco a poco se va mejorando la técnica y se consiguen imágenes sin necesidad de la inmersión.

Otro personaje importante es el Dr. Leopold, otro médico de EEUU, que por cuestiones del azar se convierte en uno de los primeros expertos en el manejo de los ultrasonidos. El Jefe de Leopold compra en 1965 un aparato de ecografía sin saber muy bien cómo se utiliza y en una de sus reuniones con los residentes lo presenta con el deseo de que alguno de aquellos jóvenes, con ganas de aprender, se hiciera cargo de aquel aparato y su estudio. Sin embargo, no obtiene respuesta y decide encargarles la tutoría y estudio de aquella técnica a dos médicos residentes que llegan tarde a la reunión, eran el Dr. Leopold y su compañero, que habían tenido una mala guardia y llegaron con retraso. Durante semanas leyeron toda la bibliografía existente e hicieron prácticas sin entender del todo lo que el aparato les proporcionaba. Hasta que un día acudieron a estudiar el caso de una mujer con una masa enorme en el abdomen. Gracias al ecógrafo pudieron observar que no se trataba de una colección de líquido en la cavidad abdominal si no de una masa en la pelvis. Este posible diagnóstico se confirmó una vez la paciente pasó por quirófano, donde le extrajeron un adenoma de ovario de casi 20 Kg.

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¿QUÉ ES UNA ECOGRAFÍA?

Una ecografía es un procedimiento diagnóstico que utiliza los ultrasonidos para ofrecer imágenes bidimensionales o tridimensionales de casi cualquier parte del cuerpo.

También llamada ultrasonografía o ecosonografía, estos aparatos utilizan un transductor que es como un micrófono y transmite ondas sonoras de alta frecuencia. Estas ondas emiten un eco que es interpretado por un ordenador y elabora la imagen que vemos en la pantalla.

Se utiliza un gel que ayuda a la correcta transmisión de las ondas y el eco.

Se trata de una prueba no invasiva, que no utiliza ni rayos X ni radiación nuclear por lo que se puede utilizar en casi todas las personas sin ningún riesgo.

TIPOS DE ECOGRAFÍA

Existen muchos tipos de ecografías. Las más habituales son:

  • La ecografía abdominal, en la que se pueden observar los órganos del aparato digestivo.
  • La ecografía pélvica, en la que se pueden observar la vejiga y en mujeres, los ovarios y el útero, y en hombres, la próstata.
  • La ecografía obstétrica o del embarazo, en la que se observa fundamental mente el crecimiento del feto.
  • La ecografía cardiaca o ecocardio, en la que se puede observar el corazón.
  • La ecografía doppler o ecodoppler, en la que se puede estudiar el flujo de los vasos sanguíneos.
  • La ecografía de partes blandas, en la que se pueden observar, entre otros, la glándula tiroides, la articulación del hombro, la mama, el escroto o los testículos.
  • La ecografía vaginal, en la que se pueden observar el útero y los ovarios, introduciendo el transductor.

También existen ecografías que mediante endoscopia, introduciendo el transductor por algún orificio natural del cuerpo, nos permiten observar el interior de algunos órganos y su funcionamiento. Este tipo de ecografías, además de ser diagnósticas también pueden ser terapéuticas, ya que se puede dar tratamiento en el momento. Por ejemplo, cauterizar una úlcera que sangra en el esófago o en el colon. También sirven para recoger biopsias de tejidos para analizar. Este tipo de ecografías son las denominadas intervencionistas.

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¿QUÉ MÉDICO PUEDE REALIZAR UNA ECOGRAFÍA?

La verdad es que es difícil ponerse de acuerdo en este asunto ya que existen multitud de opiniones. En general podemos decir que un médico especialista con un buen entrenamiento en el manejo e interpretación de imágenes por ecografía puede realizar esta técnica. Sin embargo, lo ideal sería que se encargara de ello un médico radiólogo que tienen más base teórica en la realización de estas técnicas y están más acostumbrados a la visión espacial de las imágenes.


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